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FLORIDE/PARIS : La nouvelle fusée de la NASA, la plus puissante du monde, devait décoller pour la première fois de Floride vers la Lune lundi, mais l’opération de ravitaillement en carburant de la fusée a créé des difficultés pour l’équipe. NASA, quelques heures avant le lancement.

Le risque de foudre en pleine nuit étant trop élevé, le démarrage du réservoir a été retardé d’environ une heure.

L’opération se poursuivra pendant plusieurs heures jusqu’à ce que la fusée soit remplie de plus de 3 millions de litres d’hydrogène et d’oxygène liquides ultra-froids.

Mais vers 3 heures du matin, heure locale, une fuite potentielle a été détectée alors que l’étage principal se remplissait d’hydrogène, entraînant une pause. Après les tests, le processus a finalement été rétabli et l’équipe sur place a continué à surveiller la situation de près.

La NASA espère rattraper les retards accumulés. Le décollage est prévu à 8h33 (12h33 GMT) depuis la rampe de lancement 39B du Kennedy Space Center.

La fenêtre de prise de vue a été allongée de plus de deux heures, il y avait donc une marge de manœuvre. Mais si le temps est favorable à 80% pour un lancement à l’heure, il devrait s’aggraver progressivement le matin.

D’une altitude de 98 mètres, la fusée SLS orange et blanche ne pourra pas décoller en cas de pluie ou d’orages.

Cinquante ans après le dernier vol d’Apollo, la mission Artemis 1 devrait marquer le début du plan américain de retour sur la Lune, qui devrait permettre aux humains de se rendre ensuite sur Mars à bord du même vaisseau.

La capsule Orion sera lancée sans équipage en orbite lunaire pour vérifier que le véhicule est sûr pour les futurs astronautes – y compris la première femme et la première personne de couleur à marcher sur la surface lunaire.

“Cette mission porte les rêves et les espoirs de beaucoup”, a déclaré ce week-end l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, avant d’ajouter : “Nous sommes désormais la génération Artemis”.

Signe des temps, Charlie Blackwell Thompson, la première femme directrice de lancement de la NASA, donnera le « départ » final. Dans la salle de lancement, les femmes représentent 30% de la main-d’œuvre, contre seulement celle d’Apollo 11.

Deux minutes après le décollage, le booster retombera dans l’océan Atlantique. Après huit minutes, la scène principale sera séparée en séquence. Puis, environ une heure et demie plus tard, une dernière poussée de la couche supérieure enverra la capsule vers la lune, qui prend des jours à atteindre.

Entre 100 000 et 200 000 personnes sont attendues au salon, dont la vice-présidente américaine Kamala Harris.

record de distance

En cas d’annulation, la prochaine date de départ possible est le 2 septembre.

L’objectif principal de la mission est de tester le bouclier thermique de la capsule, qui retournera dans l’atmosphère terrestre à près de 40 000 km/h, soit la moitié de la température de la surface du soleil.

A la place des astronautes, des mannequins prennent place à bord, équipés de capteurs qui enregistrent les niveaux de vibration et de rayonnement. Des microsatellites seront également utilisés pour étudier la lune et même des astéroïdes.

La capsule s’aventurera à 64 000 kilomètres derrière la Lune, plus loin que tout autre vaisseau spatial habitable à ce jour.

Pour une fusée au budget énorme (4,1 milliards de lancements par lancement, selon les audits publics) et avec des années de retard (le Congrès américain a ordonné son premier vol en 2010 en 2017), un échec complet de la mission serait dévastateur.

vivre sur la lune

L’administrateur associé de la NASA, Bhavya Lal, a déclaré avec confiance: “Nous avons commencé par ce décollage lundi, pas un court sprint, mais un long marathon pour ramener le système solaire et au-delà dans notre domaine.”

Après la première mission, Artemis 2 enverra des astronautes sur la Lune en 2024 sans y atterrir. Honneur réservé à l’équipage d’Artemis 3 dès 2025. La NASA espère alors lancer des missions une fois par an environ.

Objectifs : Établir une présence humaine permanente sur la Lune, construire une station spatiale (passerelle) en orbite autour de la Lune et établir une base sur la surface lunaire.

Là, les humains doivent apprendre à vivre dans l’espace lointain et développer toute la technologie nécessaire pour voyager vers et depuis Mars.

Selon Bill Nelson, un voyage de plusieurs années pourrait avoir lieu à la “fin des années 2030”.

Mais avant cela, l’alunissage était aussi stratégique, face aux ambitions des nations concurrentes, notamment la Chine.

“On veut aller au pôle Sud (la Lune, ndlr), là où il y a des ressources”, notamment de l’eau sous forme de glace, a détaillé M. Nelson sur NBC. “Nous ne voulons pas que la Chine aille là-bas et dise ‘c’est notre territoire'”, a-t-il dit.

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