La réintroduction du bison dans les prairies augmente la diversité végétale et la résistance à la sécheresse

Une étude de l’Université de l’État du Kansas a révélé que la réintroduction du bison – un herbivore autrefois dominant – a doublé la diversité végétale dans la prairie à herbes hautes.L’étude, couvrant plus de 30 ans de données recueillies à la Konza Prairie Biological Station, a récemment été publiée dans la revue Actes de l’Académie nationale des sciencesou PNAS.

Les communautés végétales ont également résisté à la sécheresse la plus extrême en quatre ans, selon l’étude. Ces gains comptent désormais parmi les plus importantes augmentations enregistrées de la richesse en espèces provenant du pâturage des prairies dans le monde, ont déclaré les chercheurs.

« Les bisons faisaient partie intégrante des prairies nord-américaines avant qu’ils ne disparaissent soudainement de plus de 99 % des Grandes Plaines », a déclaré Zak Ratajczak, professeur adjoint de biologie et chercheur principal. L’impact est largement méconnu. »

L’étude a été menée dans l’écorégion de Flint Hills, le plus grand paysage de prairie à herbes hautes qui subsiste. Les chercheurs ont examiné la composition et la diversité de la communauté végétale à travers trois traitements, conçus pour capturer les régimes de gestion caractéristiques : macro-pâtureurs absents ; bisons réintroduits et autorisés à paître toute l’année ; ou bovins domestiques introduits et broutant pendant la saison de croissance.

“Nos résultats suggèrent que la biodiversité végétale dans de nombreuses prairies du centre des Grandes Plaines est nettement inférieure à ce qu’elle était avant l’extinction massive du bison”, a déclaré Ratajczak, ajoutant que “le retour ou la régénération” de la mégafaune indigène pourrait aider à restaurer la biodiversité des prairies. »

L’étude a également révélé que le bétail avait un effet positif sur la diversité végétale par rapport à l’absence de grands herbivores, bien que l’augmentation de la richesse en espèces végétales soit significativement plus faible que celle causée par le bison.

“Je pense que cette étude montre également que le bétail peut avoir un impact positif important sur la conservation de la biodiversité dans notre région, d’autant plus que de nombreux éleveurs de bétail conduisent des feux dirigés qui empêchent ces prairies de se transformer en forêts”, a déclaré Ratajczak. “Ce que cette étude montre vraiment, c’est que, là où c’est économiquement et écologiquement faisable, la réintroduction du bison peut avoir un impact plus positif sur la conservation de la biodiversité.”

En plus d’aborder les questions d’utilisation des terres, les chercheurs ont étudié comment le bison affecte la résilience des communautés végétales aux climats extrêmes. En raison de la durée de l’étude, les chercheurs ont pu capturer l’un des épisodes de sécheresse les plus extrêmes survenus dans les Grandes Plaines depuis les tempêtes de poussière des années 1930.

Les chercheurs ont découvert que les espèces de plantes indigènes dans les zones de pâturage des bisons tolèrent la sécheresse après avoir connu des climats extrêmes.

“La résilience que nous avons trouvée dans les prairies à bisons est également cohérente avec l’idée que la diversité favorise la résilience écologique”, a déclaré Ratajczak. « Cette résilience ne fera que gagner en importance à mesure que notre climat deviendra plus extrême. »

Parmi les autres chercheurs de K-State participant à l’étude figurent le professeur Jesse Nippert ; John Blair, professeur d’université émérite ; Allison Louthan, professeure adjointe ; et l’assistant de recherche Jeffrey Taylor, tous du département de biologie du Collège des arts et des sciences. Parmi les autres collaborateurs figurent Scott Collins, de l’Université du Nouveau-Mexique ; Sally Koerner, de l’Université de Caroline du Nord ; et Melinda Smith, de l’Université d’État du Colorado.

“Certaines des tendances écologiques les plus importantes mettent des décennies à se développer, et nous ne pouvons les identifier qu’en utilisant des enregistrements à long terme soutenus par le programme NSF LTER”, a déclaré Nippert. « Sans de telles données, les propriétés fondamentales des écosystèmes peuvent être négligées par des expériences à court terme. »

Une série de six subventions NSF totalisant plus de 31,6 millions de dollars ont financé cette recherche depuis 1980 et sont menées dans le cadre du programme NSF Long-Term Ecological Research ou LTER.

La station biologique de Conza Prairie appartient conjointement à la Kansas State University et à The Nature Conservancy.

Origine de l’histoire :

Matériel fourni Université d’État du KansasOriginal d’Erin Pennington. Remarque : Le contenu peut être modifié pour le style et la longueur.

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