La nouvelle fusée géante de la NASA décollera lundi

Une mission spatiale de six semaines s’étalant sur plus d’une décennie a été lancée devant des dizaines de milliers de spectateurs : la nouvelle fusée de la Nasa, la plus puissante au monde, s’envolera lundi, de la Floride, vers la Lune.

Cinquante ans après le dernier vol d’Apollo, la mission Artemis 1 devrait marquer le début du plan américain de retour sur la Lune, qui devrait permettre aux humains de se rendre ensuite sur Mars à bord du même vaisseau.

La capsule Orion a été testée ici sans équipage et sera propulsée en orbite lunaire pour vérifier que le véhicule est sûr pour les futurs astronautes – y compris la première femme à marcher sur la surface lunaire et les personnes de couleur.

“Cette mission porte les rêves et les espoirs de nombreuses personnes”, a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson. “Nous sommes la génération Artemis maintenant.”

Le décollage devrait avoir lieu à 8h33 (12h33 GMT, 14h33 France) depuis la rampe de lancement 39B du Kennedy Space Center.

Au début de la fenêtre de lancement de deux heures, 80 % des conditions météorologiques étaient favorables à un lancement à temps. D’une altitude de 98 mètres, la fusée SLS orange et blanche ne pourra pas décoller en cas de pluie ou d’orages.

Ses réservoirs de carburant ont dû être remplis de plus de 3 millions de litres de carburant – hydrogène liquide et oxygène liquide – dans la nuit de dimanche à lundi.

Signe des temps, Charlie Blackwell Thompson, la première femme directrice de lancement de la NASA, donnera le feu vert final. Dans la salle de lancement, les femmes représentent 30 % de la main-d’œuvre, et uniquement sur Apollo 11.

Deux minutes après le décollage, le booster retombera dans l’océan Atlantique. Après huit minutes, la scène principale sera séparée en séquence. Puis, environ une heure et demie plus tard, une dernière poussée de la couche supérieure enverra la capsule vers la lune, qui prend des jours à atteindre.

Entre 100 000 et 200 000 personnes sont attendues au salon, dont la vice-présidente américaine Kamala Harris.

– Record de distance –

En plus de la météo, des problèmes techniques pourraient retarder le décollage jusqu’à la dernière minute, et les responsables de la NASA ont averti qu’ils insistaient sur le fait qu’il s’agissait d’un vol d’essai.

La prochaine date de départ possible est le 2 septembre.

L’objectif principal de la mission est de tester le bouclier thermique de la capsule, qui retournera dans l’atmosphère terrestre à près de 40 000 km/h, soit la moitié de la température de la surface du soleil.

A la place des astronautes, des mannequins prennent place à bord, équipés de capteurs qui enregistrent les niveaux de vibration et de rayonnement. Des microsatellites seront également utilisés pour étudier la lune et même des astéroïdes.

Des caméras embarquées vous permettront de suivre le trajet pendant 42 jours au total.

La capsule s’aventurera à 64 000 kilomètres derrière la Lune, plus loin que tout autre vaisseau spatial habitable à ce jour.

Pour une fusée au budget énorme (4,1 milliards de lancements par lancement, selon les audits publics) et avec des années de retard (le Congrès américain a ordonné son premier vol en 2010 en 2017), un échec complet de la mission serait dévastateur.

– Vivre sur la Lune –

L’administrateur associé de la NASA, Bhavya Lal, a déclaré avec confiance: “Nous commençons par ce décollage lundi, pas un sprint à court terme, mais un marathon à long terme pour amener le système solaire et au-delà dans notre domaine.”

Après la première mission, Artemis 2 enverra des astronautes sur la Lune en 2024 sans y atterrir. Honneur réservé à l’équipage d’Artemis 3 dès 2025. La NASA espère alors lancer des missions une fois par an environ.

Objectifs : Établir une présence humaine permanente sur la Lune, construire une station spatiale (passerelle) en orbite autour de la Lune et établir une base sur la surface lunaire.

Là, les humains doivent apprendre à vivre dans l’espace lointain et tester toutes les technologies nécessaires pour voyager vers et depuis Mars.

Selon Bill Nelson, un voyage de plusieurs années pourrait avoir lieu à la “fin des années 2030”.

Mais avant cela, l’alunissage était aussi stratégique, face aux ambitions des nations concurrentes, notamment la Chine.

“On veut aller au pôle Sud (la Lune, ndlr), là où il y a des ressources”, notamment de l’eau sous forme de glace, a détaillé M. Nelson sur NBC. “Nous ne voulons pas que la Chine aille là-bas et dise ‘c’est notre territoire’.”

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