En Irak, sauvez les palmiers dattiers, symboles nationaux et trésors économiques


OntAux portes du désert irakien, des milliers de jeunes palmiers dattiers s’alignent à perte de vue. Ils sont au centre d’un grand défi : préserver ce symbole national et développer une culture ancestrale autrefois menacée.

Pour ne pas dire plus, ce projet massif, financé et géré par une institution religieuse de premier plan à Karbala (centre), contraste fortement avec d’autres palmeraies en Irak.

Autrefois, l’Irak, pays connu sous le nom de “30 millions de palmiers”, produisait plus de 600 variétés de dattes.

Mais les conflits à répétition, notamment la guerre avec l’Iran voisin (1980-88), et les défis environnementaux (sécheresse, salinisation, etc.) ont affecté l’industrie, qui doit se réinventer.

Vus du ciel près de Karbala, des palmiers dattiers sont régulièrement plantés sur des parcelles parsemées de citernes. Bien que les arbres soient petits, des grappes de dattes vertes sont déjà suspendues entre les branches.

“Le palmier dattier est le symbole et la fierté de l’Irak”, s’est vanté Mohammad Aboul-Mali, directeur commercial de Fadak Palm Grove. Objectif du projet lancé en 2016 : « Redonner à cette culture sa place d’antan ».

Ses palmeraies abritent “plus de 90 palmiers dattiers, variétés irakiennes et arabes” en provenance des pays du Golfe ou du Maghreb.

Il a expliqué que la race irakienne est “la plus rare et la meilleure” et a été collectée dans “la plupart des provinces” du pays.

M. Aboul-Maali a ajouté que sur 30 000 arbres, plus de 6 000 ont déjà produit des fruits. “Cette saison, nous prévoyons que la production dépassera 60 tonnes”, 40 tonnes de plus qu’en 2021, a-t-il ajouté.

“cimetière”

Dans un pays ravagé par la désertification et la sécheresse, un système d’irrigation goutte à goutte assuré par un affluent de l’Euphrate et dix puits a remplacé le système traditionnel d’irrigation abondante.

Cela contraste fortement avec la région de Bassorah, à l’extrême sud de l’Irak, qui borde l’Iran. Ici, les troncs élancés des palmiers décapités s’étendent sur des kilomètres. Au sol, des branches mortes.

Cependant, nous sommes sur les rives du Shatt al-Arab au confluent du Tigre et de l’Euphrate.

Pendant la guerre Iran-Irak, Bagdad a rasé toute la région pour empêcher l’infiltration ennemie. N’étant plus nécessaires, les canaux d’irrigation ont été bloqués – généralement par des troncs d’arbres sectionnés.

“Cela ressemble à un cimetière”, a déclaré l’ingénieur agronome Alaa al-Badran. Le nombre de palmiers est passé de 6 millions avant le conflit à moins de 3 millions aujourd’hui, a-t-il déclaré.

Selon l’ingénieur, un autre défi est devenu prioritaire : “la salinisation des eaux et des terres du Chatt al-Arab”.

“La solution, ce sont les systèmes d’irrigation goutte à goutte et de dessalement. Mais cela peut coûter cher”, admet Ahmed al-Awad. Sa famille possédait autrefois 200 palmiers dattiers. Seuls 50 arbres subsistent aujourd’hui.

Cependant, le ministère de l’Agriculture a défendu ses actions.

“Au cours de la dernière décennie, nous sommes passés de 11 millions à 17 millions de palmiers”, a déclaré Hadi al-Yasseri, le porte-parole du ministre, faisant référence à un plan visant à encourager les plantations.

Il a reconnu que le programme, qui a été lancé en 2010, a été interrompu en 2018 par un manque d’allocations budgétaires, et a promis que le prochain budget gouvernemental qui n’a pas encore été adopté comprendrait un financement.

“Rendez-vous imbattable”

L’Irak a déclaré avoir exporté près de 600 000 tonnes de dattes en 2021. Le fruit est sa deuxième exportation après le pétrole, rapportant plus de 120 millions de dollars par an, selon la Banque mondiale.

“Alors que la demande mondiale augmente, les initiatives irakiennes pour améliorer la qualité doivent se poursuivre”, jugeait récemment l’agence, appelant à la diversification des espèces produites.

“Près de la moitié des dattes irakiennes sont exportées vers les Emirats arabes unis (…). Elles sont ensuite conditionnées à des prix plus élevés et réexportées”, déplore l’organisation.

Dans l’est de l’Irak, toujours à la frontière iranienne, Badra ne manque pas de griefs. Au milieu des palmiers, des arbres décapités sont cueillis. Ici aussi, les ravages de la guerre.

Depuis plus d’une décennie, les autorités locales déplorent les difficultés d’approvisionnement en eau, et le voisin de l’Iran est accusé d’avoir détourné une voie navigable qui irrigue Badra en amont : la rivière Mirzabad, connue localement sous le nom d’al-Kalal.

“La date à Badra est sans précédent”, déplore Moussa Mohsen, un habitant de Badra qui possède quelque 800 palmiers.

“Avant, nous avions de l’eau de Kalal en provenance d’Iran”, se souvient M. Mohsen. « Badra est comme la mer », a-t-il déclaré. “Maintenant, l’irrigation repose principalement sur des puits.”

strs-tgg/gde/bk

17 juillet 2022 11:50:46 – Karbala (Irak) (AFP) – © 2022 AFP

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