Ces huit économistes sont les arbitres de la récession

Les États-Unis ont officiellement connu deux trimestres consécutifs de baisse du PIB, ce qui correspond à la définition la plus communément acceptée d’une récession. Mais aux États-Unis, la décision est prise par huit économistes d’un petit organisme indépendant appelé la Business Cycle Dating Commission.

Dans la plupart des autres pays, on dirait massif, et on enregistrerait le début d’une récession. Mais pas aux États-Unis. Le département américain du Commerce a annoncé jeudi 28 juillet que le PIB de la première économie mondiale avait chuté de 0,9 % en glissement annuel au deuxième trimestre. Il s’agit du deuxième trimestre consécutif de croissance négative aux États-Unis.

En France, par exemple, cela suffit pour estimer qu’une période de récession s’est amorcée. L’INSEE définit une telle récession comme “une baisse du produit intérieur brut (PIB) pendant au moins deux trimestres consécutifs”. Il en va de même pour l’OCDE.

Les huit arbitres de la récession américaine

En fait, le Japon est la seule démocratie autre que les États-Unis qui ne suit pas cette règle quasi automatique de détermination du début d’une récession. L’économiste de Harvard Jeffrey Frankel, introduisant l’exception américaine à la définition du cycle économique, a souligné que “le gouvernement japonais prend des décisions en tenant compte de facteurs autres que le PIB, tels que l’emploi ou la consommation”.

Au moins dans l’archipel asiatique, c’est une institution démocratiquement élue et largement reconnue par la population. Ce n’est pas le cas aux États-Unis, où les arbitres des récessions sont huit économistes réunis dans un groupe indépendant appelé le Business Cycle Dating Committee.

Pour eux, une récession se définit comme une “baisse importante de l’activité économique qui s’étend à tous les niveaux de l’économie et persiste pendant plusieurs mois”. Le PIB n’est qu’un des facteurs pris en compte par ces économistes, avec le chômage, le niveau des salaires et même l’investissement.

En ce moment, il y a beaucoup de pression sur ces hauts juges de l’économie américaine (et ce sont aussi eux qui signalent la fin officielle de la récession). En fait, la récession est devenue un sujet très sensible dans la politique de Washington.

un comité qui prend du temps

Surtout depuis que les républicains et les commentateurs politiques conservateurs crient aux récessions sur tous les toits médiatiques possibles afin qu’ils puissent blâmer le président Joe Biden pour la perte de l’Amérique. Entre les mauvaises données sur le produit intérieur brut, la flambée des prix et le ralentissement du marché du logement, ils ont leurs raisons.

Mais Joe Biden peut honnêtement dire que les États-Unis n’étaient pas en récession avant l’annonce du Conseil de mesure du cycle économique. En attendant un verdict officiel, le gouvernement profite aussi de cette ambiguïté pour s’assurer que rien ne va si mal. Le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a affirmé qu’avec un chômage toujours à des niveaux historiquement bas, “cela n’a pas de sens d’appeler une récession dans ce contexte, surtout lorsque les salaires augmentent également”.

En conséquence, le Comité de datation du cycle économique est de plus en plus sollicité pour aider à résoudre ce débat. Mais nous devons être patients, car le panel “prend en moyenne 12 mois pour décider si et quand une récession s’est produite”, a écrit Jeffrey Frankel, qui a siégé au comité pendant plus de 20 ans.

Ces économistes attendaient donc 1Euh En décembre 2008, une récession a été annoncée fin 2007. Au même moment, Lehman Brothers s’effondrait et la crise financière faisait rage dans le monde entier.

Le comité n’est donc pas pressé, “ce qui peut poser problème quand on sait que les politiciens ont parfois besoin d’estimations rapides pour prendre des décisions”, a noté la chaîne publique NPR dans une émission consacrée à ces “arbitres du refus”.

Amitié entre économistes socialistes et ultra-libéraux

Leur lenteur s’explique par l’histoire. L’exception américaine remonte au lendemain de la Première Guerre mondiale et à une amitié improbable entre l’économiste socialiste Nachum Stone et Malcolm Rorty, le grand défenseur du libertarianisme qui a travaillé pour le géant américain des télécoms AT&T, a déclaré l’American Journal of Economics Forbes. Les deux ne peuvent s’entendre sur rien qui touche à l’économie, sauf que les États-Unis doivent se doter d’une organisation capable d’établir des faits incontestables sur lesquels fonder le débat économique.

Ainsi, le National Bureau of Economic Research (NBER) est né en 1920, une agence indépendante conçue pour rassembler les esprits les plus brillants de toutes les dénominations économiques pour parvenir à un consensus sur des questions urgentes telles que les taux de croissance, les mesures d’emploi, etc. même décliner.

Près de 60 ans plus tard, en 1978, l’organisation a créé la Business Cycle Dating Commission, dont la mission académique était de dater divers cycles économiques aux États-Unis.

D’où leur lenteur. “Par exemple, le PIB est souvent révisé”, a déclaré à NPR James Poterba, professeur d’économie au Massachusetts Institute of Technology (MIT), président du NBER et membre du Business Cycle Dating Committee. Par exemple, le Royaume-Uni a déclaré une récession à la fin de 2011, puis a révisé à la hausse la croissance du PIB en 2013 et s’est rendu compte qu’il n’y avait finalement pas de récession.

Manque de transparence et de diversité

“Je pense que dans l’ensemble, notre approche aux États-Unis pour faire face au début de la récession a été très efficace par rapport à une approche purement mécanique. [de ne retenir que l’indicateur de deux trimestres successifs de repli du PIB]”, a déclaré James Porterbar.

Mais la critique du comité porte moins sur sa méthode que sur sa fonction ou sa composition. Premièrement, l’organisation n’est pas un exemple de transparence, regrette CNN. Il n’y a pas d’horaires de réunion, pas de notes de délibération et, plus généralement, les membres refusent de mentionner où ils se réunissent et de quoi ils parlent. “C’est un peu comme un ‘fight club’ dans l’économie”, a conclu NPR.

Les huit membres sont également issus des universités les mieux notées des États-Unis (Harvard, Princeton ou Stanford), sont tous blancs et ont plus de 60 ans. De plus, il n’y a que deux femmes, dont l’une est l’épouse d’un autre membre. “C’est [intellectuellement] Être médium, c’est un peu de l’inceste”, a admis Richard Wolf, un économiste qui a étudié à Harvard, Stanford et Yale, sur CNN.

L’absence de mixité sociale ou raciale n’est pas sans impact sur les travaux de ce comité. Lors de leur dernière réunion en juillet 2021, les économistes avaient annoncé que la dernière récession liée à la pandémie de Covid-19 avait pris fin en avril 2020. Leur raisonnement repose en grande partie sur un quasi-retour à de faibles niveaux de chômage. – Niveau de crise sanitaire.

Mais ce n’est pas le cas de tout le monde : les Américains et les minorités les plus pauvres sont encore loin de retrouver leur pouvoir d’achat perdu. “La composition plus diversifiée de ce comité apportera des perspectives et des nuances supplémentaires pour comprendre la santé de notre économie”, a déclaré à CNN Valerie Wilson, économiste à l’Economic Policy Institute.

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